藏在河汉系背地的“大家伙”

为阐明这个弥散的星系,Belokurov提出,在“唧筒座2”的历史上,很多年轻的恒星以剧烈的超新星形式暴发,将气体和尘埃吹出该星系并削弱了其引力,从而使其始终膨胀。美国加州理工学院天体物理学家Shea Garrison-Kimmel表现,从暴发恒星“内脏”处散落的丰富的重元素为这一观点增加了可信度。当“唧筒座2”围绕较大的银河系运行时,还可能在恒星被引力潮汐力拖曳时失去物质。

“盖亚”卫星的数据援助该团队研究了这些前景星。河汉系圆盘中的天体间隔足够近,从而使“盖亚”得以测量其视差,即地球围绕太阳挪动时发生的视位改变。更多的遥远恒星看上去固定在一个地位。在取消存在视差的恒星后,研讨人员重点关注了100多颗在唧筒座星座中一起移动的红巨星。他们在日前发表于预印本服务器arXiv的论文中报告了相关发现。这些“巨人”划分出一个巨大的伴星系。其品德仅为大小相当的任何伴星系的1/100,并且占领更少的恒星。

科学家利用欧洲空间局“盖亚”卫星的数据发现了“唧筒座2”。“盖亚”卫星是丈量天河系及其四处10亿多颗恒星运动跟性质的望远镜。中国台北核心研究院地理学博士后Gabriel Torrealba决定仔细分析这些数据,以寻找天琴座RR型变星。这些通常在矮星系中发现的古老恒星闪烁着跳动的蓝色光芒。而光辉跳动的速率能显示其固有亮度,从而使研究职员得以判断它们的距离。

“天琴座RR型变星在这个距离上是如此常见,甚至于当你看到两颗时,会质疑它们为何在一起。”最新发明配合者、英国剑桥大学地舆学家Vasily Belokurov表示,当他们在距地球约42万光年的地方发现了3颗时,认为这是表明那个位置领有一大簇恒星的“强烈信号”。不过,由于天琴座RR型变星位于河汉系圆盘的远端,寻找其伴星系并非易事。

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有一个隐形的“大家伙”缭绕银河系运行。天文学家发现了一个名为“唧筒座2”、大小为星河系1/3的矮星系。其跟星河系最大伴星系——大麦哲伦星云一样大,但此前始终未被观测到,因为它的亮度只有大麦哲伦星云的万分之一。这样一个奇特的“怪兽”向银河系和暗物质形成模型动员了挑战。暗物质是帮助将星系聚集在一起的看不见的物资。